Bautizado en honor del astrónomo que determinó la posición real de la Tierra en el Sistema Solar, el sistema de navegación por satélite Galileo, ya cuenta con 14 satélites en órbita tras el doble lanzamiento del 24 de mayo.

Los satélites 13 y 14 de Galileo despegaron a las 08:48 GMT (10:48 CEST) a bordo de un cohete Soyuz operado por Arianespace desde la Guayana Francesa.

Este séptimo lanzamiento del programa cumplió todas las previsiones: las tres primeras etapas Soyuz situaron los satélites en la órbita baja sin problemas. A continuación, su etapa superior Fregat se encargó de llevarlos hasta su destino final en la órbita circular intermedia.

El lanzamiento ha sido el último con un cohete Soyuz, antes del primer lanzamiento con un Ariane 5 adaptado, capaz de transportar cuatro satélites en lugar de dos, lo que tendrá lugar a partir de otoño 2016. En otoño está previsto el lanzamiento de otros cuatro satélites Galileo, ya a bordo del Ariane 5, con lo que la constelación llegará a estar formada por 18 satélites, de los 24 previstos.

Los dos nuevos módulos se desplegaron en órbita, a una altitud cercana a los 23.500 km, unas 3 horas y 48 minutos tras el despegue. En los próximos días se llevará a cabo una exhaustiva secuencia de perfeccionamiento de la órbita con el fin de posicionar los satélites en su órbita operativa final, tras lo cual se someterán a una fase de pruebas antes de sumarse a la constelación ya en funcionamiento antes de acabar el año.

«El lanzamiento de hoy marca la mitad del camino hasta completar la constelación europea de Galileo en lo relativo a números», subrayó Paul Verhoef, director del Programa Galileo y de las Actividades de Navegación de la ESA.

Satélite Galileo con plena capacidad operativa FOC

El sistema Galileo

Galileo es el sistema global de navegación por satélite (GNSS) de carácter civil de la Unión Europea. Permite a usuarios de todo el mundo conocer su posición en el tiempo y en el espacio con gran precisión y fiabilidad. Una vez completado, el sistema estará formado por 24 satélites operativos, más 6 de reserva, y una infraestructura de tierra para la provisión de servicios de posicionamiento, navegación y determinación de la hora.

Galileo es financiado por la UE, que es la propietaria del programa. Su responsable es la Comisión Europea, que gestiona y supervisa la implementación de todas sus actividades. La Comisión ha encargado a la Agencia Espacial Europea (ESA por sus siglas en inglés) el diseño, el desarrollo y la implantación de la nueva generación de sistemas, así como el desarrollo técnico de las infraestructuras. La ESA ha llevado a cabo las fases de definición, desarrollo y validación en órbita, financiadas conjuntamente por la ESA y la Comisión Europea.

La Autoridad Europea de Supervisión del sistema global de navegación por satélite (GSA) garantiza el uso y la seguridad de Galileo. A partir de 2017, la GSA se encargará de todas las operaciones de Galileo y de la provisión de servicios.

Nota de prensa de la Agencia Espacial Europea