Aplicaciones de salvamento y rescate, conducción desasistida de vehículos o predicción de terremotos son solo algunos de los casos en los casos en los que hace falta una ubicación precisa y exacta de coordenadas y para ello es imprescindible un marco y sistema de referencia de coordenadas capaz de considerar en los cálculos la cuarta coordenada geodésica, el tiempo. En América el organismo encargado de conseguirlo es el SIRGAS.

Qué es SIRGAS

SIRGAS es una organización sin ánimo de lucro, cuyos objetivos principales se centran en la definición, realización y mantenimiento de un marco de referencia tridimensional geocéntrico para las Américas, incluyendo un sistema de referencia vertical asociado al campo de gravedad terrestre,  al igual que hace por ejemplo el marco de referencia europeo EUREF o el NAREF para América del Norte (EEUU y Canadá).

Esta red se complementa con las diferentes redes nacionales como la Red Geodésica Nacional SIRGAS-CHILE, REGME (GPS + Glonass) de Ecuador o la RGNP (Red Geodésica Nacional Pasiva) de México a fin de cada país adopte los datum geodésicos locales mediante la densificación nacional de la red SIRGAS.

El nombre inicial de SIRGAS (Sistema de Referencia Geocéntrico para América del Sur) fue cambiado en febrero de 2001 a Sistema de Referencia Geocéntrico para las Américas, dada la extensión del marco de referencia (SIRGAS2000) abarcando en la actualidad todos los países desde México a Chile y Argentina.

En particular, SIRGAS se constituye en la capa fundamental de la Infraestructura de Datos Espaciales (IDE) en la región y ofrece apoyo permanente al Comité Regional de las Naciones Unidas sobre la Gestión de Información Geoespacial para Las Américas (UN-GGIM: Américas), cuyo objetivo inmediato es la promoción de la Resolución sobre el Marco Geodésico Global de Referencia para el Desarrollo Sostenible, emanada de la Asamblea General de la Naciones Unidas el 26 de febrero de 2015.

 Schema de triangulacao no Rio Grande-do-Sul, Brasil. Foto vía Hermann Drewes

Estaciones GNSS

En la práctica un marco de referencia -terrestre- (TRF, Terrestrial Reference Frame) se traduce en un conjunto de estaciones con coordenadas bien determinadas. Actualmente existen unas 400 estaciones con coordenadas de alta precisión repartidas por todo el continente, 59 de las cuales pertenecen a la red global del IGS (International GNSS Service).

Como comenta el Ing. César A. Leiva G., del Instituto Geográfico Militar de Ecuador (IGM) «actualmente, la única forma de mantener actualizado un marco geodésico de referencia es a través de estaciones GNSS (Global Navegation Satellite System) de monitoreo continuo, para considerar en los cálculos la cuarta coordenada geodésica, el tiempo; sin considerar esta coordenada, el marco de referencia va perdiendo consistencia en el transcurso del tiempo».

De esta forma disponer de una red de estaciones GNSS de referencia se ha convertido en un pilar básico para el desarrollo de muchas aplicaciones, por lo que en la actualidad hay muchos organismos con estaciones permanentes GNSS a nivel mundial (IGS), continental, nacional y regional.

Las estaciones son permanentes y están en funcionamiento continuamente, las 24 horas del día, 365 días al año y son capaces de rastrear simultáneamente la señal de al menos 10 satélites con un intervalo mínimo de 30 segundos, considerando además la variación de las coordenadas en el transcurso del tiempo. De esta forma registran y analizan el desplazamiento que éstas han sufrido en con el paso de los días, debido a movimientos geodinámicos, como sismos, movimientos tectónicos, volcanes, etc.

La instalación de estaciones SIRGAS, al igual que otras estaciones GNSS no puede realizarse en cualquier lugar y su ubicación debe cumplir con una serie de requerimientos, por ejemplo: ubicarse en un bloque tectónico regional estable, debe evitarse la cercanía de fallas activas u otras fuentes de deformación, subsidencia, etc; la estación debe situarse sobre material estable, preferiblemente basamento rocoso, evitando los suelos vulnerables; el horizonte en torno a la estación debe estar libre de obstáculos sobre un ángulo de elevación mayor que 5 grados; debe estar alejada de fuentes de vibraciones fuertes, como las producidas por ferrocarril, tráfico pesado, etc.

La ubicación de las estaciones se ha realizado mediante dos campañas GPS, la primera en 1995 (SIRGAS95) y la segunda en 2000 (SIRGAS2000), aunque no se ha realizado en todos los países por igual.

Transmisión del conocimiento

El desempeño exitoso de SIRGAS como marco de referencia y como comunidad técnica es posible gracias al mantenimiento de una red social muy activa compuesta por personas y organizaciones trabajando mancomunadamente en pro de alcanzar los objetivos de SIRGAS.

Los avances, actividades en desarrollo y nuevos retos de SIRGAS son discutidos anualmente en los Simposios SIRGAS. Para este año 2015, la Universidad Nacional Pedro Henriquez Ureña (UNPHU) va a hospedar el Simposio SIRGAS 2015 en la Ciudad de Santo Domingo, República Dominicana, entre el 18 y el 20 de noviembre.

En los días previos a la reunión, entre el 16 y el 17 de noviembre, se llevará a cabo la séptima edición de la Escuela SIRGAS en Sistemas de Referencia, orientada en esta ocasión a la integración de El Caribe en las diferentes iniciativas geodésicas que se promueven en la Región. Esta Escuela SIRGAS cuenta con el valioso apoyo de la Unión Internacional de Geodesia y Geofísca (IUGG), a través del proyecto Monitoring Crustal Deformation and the Ionosphere by GPS in the Caribbean, el cual además es respaldado por la International Association of Geodesy (IAG), la International Association of Seismology and Physics of the Earth's Interior (IASPEI) y la International Association of Geomagnetism and Aeronomy (IAGA).