Entrevista con Ragi Burhum, fundador de AmigoCloud, la empresa peruana que Essential Services Group compró por 16 millones de dólares en mayo.

En mayo conocíamos que AmigoCloud, había sido adquirida por Essential Services Group tras pagar 16 millones de dólares, lo que seguramente es la cifra más alta que se ha pagado en las últimas adquisiciones del sector de la Información Geográfica en España y América Latina.

AmigoCloud se fundó en 2013 en San Francisco y se estableció también en Perú, de donde es originario su fundador y CEO, Ragi Burhum, en 2018. En la página web de la empresa destacan su capacidad para simplificar la tecnología geoespacial, desde la recopilación de datos hasta la Inteligencia de Localización. Según informaba el El Comercio de Perú, hasta agosto del 2018 había facturado 2 millones de dólares y tenía previsto aumentar sus ventas un 350% en 2019.

Antes de fundar AmigoCloud, Ragi Burhum ya había formado parte del equipo fundador de ModeWalk, una web que ofrecía moda de lujo procedente de una selección de marcas y que logró una importante ronda de financiación en 2012, antes de ser vendida. Lo hizo después de trabajar en Esri y en Microsoft como ingeniero de sistemas y mientras organizaba (y organiza) encuentros informales de Tecnología de la Información Geográfica en San Francisco (USA), los GeoMeetup.

Gracias a la colaboración de Daniela Tobar, Account Executive de AmigoCloud en Argentina, el viernes 13 de septiembre tuve la oportunidad de charlar con Ragi Burhum, por Google Meet, de dos de sus pasiones, el emprendimiento y la Información Geográfica, ambas unidas en AmigoCloud.

Ragi Burhum a finales de 2017. Foto de revistaganamas.com.pe
Ragi Burhum a finales de 2017. Foto de revistaganamas.com.pe

Entrevista con Ragi Burhum

Cómo nació AmigoCloud, de qué forma apareció la idea?

La idea de AmigoCloud viene de hace 10 años; yo venía trabajando en SIG (Sistemas de Información Geográfica) desde hace muchos años, previamente había trabajado en Esri, había trabajado en Microsoft… Y nos dimos cuenta que en los trends, había dos cosas que estaban cambiando bastante. Una de ellas eran los teléfonos móviles y la otra la aparición de la nube; sabíamos que queríamos crear una solución que utilizase estas dos tecnologías.

La manera que los Sistemas de Información Geográfica, al igual que otros software, estaban cambiando su paradigma respecto a la época previa a la nube y previa a los celulares, todo el desktop…, su uso era muy distinto a lo que existe ahora. El procesamiento, por ejemplo, no se hace en una máquina, se hace en mil máquinas en un minuto… puedes prender en un minuto mil máquinas y apagarlo, puedes usar el chip de videojuegos del celular para hacer geoprocesamiento muy rápido… son cosas así, procesar Big Data. No queríamos un reemplazo de lo existente, queríamos algo complementario a lo que ya existe. 

¿Qué productos/servicios ofrece la empresa?

AmigoCloud tiene dos productos, AmigoCollect y AmigoPlatform

AmigoCollect se centra en la parte de recolección de datos: teléfono móvil, trabajar offline, llevar imágenes de satélite, tus fotos, recolectar tus datos vectoriales, de puntos, líneas, áreas… La deficiencia que veíamos es que existen varios productos para recolectar puntos, pero qué pasa si tengo polígonos?, qué pasa si tengo relaciones entre varios objetos?, qué pasa si tengo otra base de datos diferente a la base de datos SIG y quiero tener esas reglas especiales que he preparado, etc. 

En AmigoPlatform se hacen soluciones a medida, acompañamos a los clientes en la búsqueda de estas soluciones, les mostramos qué análisis pueden hacer con sus datos, las ventajas de usar gráficos, diagramas… soluciones medidas, pero en modelo SaaS (Software como servicio).

¿Entonces vuestro modelo es un negocio SaaS o consultoría?

Es una combinación de las dos cosas, el cliente viene a nosotros con el problema y nosotros con nuestra experiencia buscamos solución, no se tiene que preocupar de que en servidores pone los datos, la seguridad, mantenimiento… nosotros mantenemos todo eso corriendo en la nube.

Hay algo que admiro en empresas como la vuestra y es esa capacidad para pasar de una empresa normal, que subsiste, a ser una empresa puntera. ¿Cual es el secreto, conocer el negocio, plan estratégico, crearla en USA…?

Hacer la empresa es difícil, hay un montón de buenas ideas, pero ejecutar eso es lo complicado

Habéis protagonizado una de las compras más importante del sector geoespacial, por no decir la que más

Hay bastantes compañías que están trabajando en Sistemas de Información Geográfica, unas que están muy avanzadas, no con salidas todavía, pero si con cosas muy interesantes. Este sector es muy interesante y muy atractivo.  

La noticia de la compra de AmigoCloud coincidió en España con importantes movimientos en empresas relacionadas con la Información Geográfica: la compra de Geographica por parte de Carto o la adquisición de un porcentaje mayoritario de urbanData Analytics por parte de Alantra, ¿conoces estos movimientos?

No, no conocía; conozco Carto y a Javier [de la Torre, cofundador de Carto] y se que están haciendo cosas muy bonitas, muy interesantes. No me extrañan estos movimientos, el sector se está moviendo bastante.

En el mercado ha habido una evolución de qué es lo que se considera un Sistema de Información Geográfica; tradicionalmente un SIG se relacionaba con una sola empresa y era un sistema que estaba semi desconectado del resto de las operaciones de la empresa, y ahora eso ha cambiado totalmente; ahora a una empresa no le interesa tener una base de datos desglosada del resto de la empresa, lo que quieren es que sus análisis geográficos funcione con su SAP (software de gestión empresarial), con su Gmail, su Dropbox…, ha cambiado el paradigma, ya no es «esa cosa» que está separada.

El mercado ha cambiado, antes el mercado SIG estábamos hablando de 8.000/10.000 millones de dólares y cuando hablabas de Location Based Service [Servicios Basados en la Localización o LBS por sus siglas en inglés] hablábamos de 100.000 millones y entonces te preguntabas, cuál es la diferencia. Hoy en día esa diferencia de mercado apenas existe y eso se está notando en el mercado. Tu hoy ves mapas en todos sitios, Pinterest... y ninguno de esos mapas son de las empresas tradicionales. 

Por lo que estamos hablando entiendo que la marca AmigoCloud se mantiene, va a trabajar como una empresa independiente

Si, si. La compra representa (para AmigoCloud) una inversión para avanzar. El equipo de inicio seguimos teniendo participación en la empresa. Mucha gente piensa que (después de una compra así) no tienes que hacer nada y es al revés.

¿Y qué buscaba Essential Services Group con la compra de AmigoCloud, clientes, tecnología…?

La operación completa: clientes, soft… ¿Qué es lo que sucede? ellos son una compañía del sector de infraestructuras y utilities y están comprando varias compañías del sector que pueden crear sinergias entre ellas. Es un sector que es a prueba de recesión económica, porque cuando el mercado se contrae siempre se va haber inversión en telecomunicaciones, infraestructuras, etc. En este contexto se invierte para reducir costes y la tecnología puede ayudar a ganar dinero o puede ayudar a ahorrar dinero. AmigoCloud les va ayudar a reducir costes, ahorrar dinero; la cartografía encaja bien con infraestructuras y ayuda a optimizar muchas de sus operaciones y ser más competitivos.

He visto que tenéis sede en diversas ciudades de USA y América Latina, ¿el mercado europeo no os interesa?

Lo que sucede es que nosotros somos un equipo distribuido y con el nuevo concepto de startup no tenemos una oficina al uso, bueno si existe, pero de otra forma; tenemos co-working en diferentes lados; estamos en Comunal, y otros lugares. Actualmente no hay nadie en Europa, no es que no tengamos clientes, tenemos por ejemplo en Alemania. 

Nosotros inicialmente habíamos decidido tener trabajadores dentro del mismo time zone y trabajamos como en las Américas, entre California (USA) y Argentina, que hay una diferencia de 4 horas. 

Ahora en los servicios cloud estamos acostumbrados a ver servicios basados en un modelos fremium (producto/servicio gratis en sus funcionalidades básicas y una versión superior con valor añadido para el cliente, por la que el cliente debe pagar), vosotros sólo ofrecéis servicios de pago 

Lo probamos hace cinco años; hemos cambiado los precios, hemos cambiado los modelos de negocio. Hemos visto que para cierto tipo de empresas, de clientes, el modelo fremium funciona muy bien, pero fijándonos en nuestros clientes y su uso de la plataforma nos dimos cuenta que el modelo fremium no funcionaba. Decidimos hacer una licencia trial de 30 días con prácticamente todas las funcionalidades.

El sector del SIG es demasiado nicho y es difícil sacar la estructura de precios correcta. Hay empresas pequeñas que necesitan una asesoría para poder optimizar el flujo de trabajo correcto; una vez que ya lo tienen ya pueden trabajar con normalidad, pero les falta ese salto inicial y tener un flujo útil todavía cuesta en algunas empresas, que tienen experiencia con otras herramientas. Nosotros les ayudamos en ese inicio. 

He visto varios tuits tuyos sobre el FOSS4G 2019 en el que estuviste, pero no he visto ninguna mención en vuestra web sobre software libre, ¿qué relación tenéis con el software libre?

Yo he trabajado 7 años más o menos en Esri, entonces la parte del software privativo la conozco muy bien, también en Microsoft he trabajado con software de este tipo. Pero de siempre me ha gustado el Open Source, desde la Universidad. Nosotros colaboramos en algunos proyectitos, contribuimos en varios y creemos en el software libre; pero también al mismo tiempo un modelo SaaS es un poco distinto. 

Las empresas grandes han empezado también con software libre, pero luego han ido adaptándose a las necesidades del cliente; además no en todos los países hay el mismo respeto por la propiedad intelectual; en países más avanzados se incluye incluso en los procesos de licitación para contratar con la administración. Pero en los países que no importa que lo hagas Open Source o no lo hagas, no va a ser relevante, entonces como estrategia de negocio no es un factor diferenciador, tienes que darle un punto distinto aunque filosóficamente vayas para un lado o para el otro. En los países en los que si importa puedes elegir los componentes que liberas. Tienes que encajar la parte del negocio, de ganar dinero, con la parte filosófica.

Ayudé a organizar uno de los FOSS4G en USA hace unos años y también he estado metido en la parte del OpenSource desde una década y para nosotros como empresa es importante, pero tenemos que balancearlo con la parte de negocio. En nuestros dos productos,  AmigoCollect y AmigoPlatform, combinamos ambos, software libre y privativo, al igual que hacen otras empresas, no solo en el mundo SIG; miras el caso de Red Hat, miras el caso de MongoDB, miras el caso de Elasticsearch y ves que son tres empresas que usan Open Source, pero tienen modelos radicalmente distintos y a la vez son empresas que representan el éxito de cómo utilizar el software libre para transformarse en compañías multimillonarias. Las empresas de Sistemas de Información Geográfica y Location todavía estamos aprendiendo de estas enseñanzas y adaptándonos para hacerlo equivalente.

Aunque el Open Source lleva mucho tiempo, los modelos de negocio para crear una compañía que vale miles de millones de dólares recién los pasos se están estableciendo. 

Estas muy metido en temas de emprendimiento empresarial y startups

Si, así es, siempre me ha gustado. Estoy metido en startups desde 2007/2008 y con mis propias startups desde 2010, así que es un área que llevo más de 10 años. Viviendo en Silicon Valley (San Francisco) uno prácticamente crece con eso y cuando vas fuera te das cuenta que existen otros ecosistemas, yo soy peruano, por ejemplo, y los ecosistemas de Perú han estado creciendo recién en los últimos 5 o 6 años, en Argentina está un poco más avanzado, en Chile también… Hay un montón de emprendimientos y ecosistemas en toda la región. 

Ser parte del entorno de startup y vender una empresa por esa cantidad de dinero te coloca automáticamente en la categoría de gurú GEO, me gustaría preguntarte ¿cuáles van a ser para ti las tendencias geo en los próximos años?

La tendencia para mi está clara, la cantidad de Información Geográfica va a aumentar, eso lo ves ya a diario; y toda esta información ya no va a bases de datos tradicionales, ya no va a una base de datos Oracle o SQL Server, porque el volumen es tan grande que las tecnologías que necesitas para enorme cantidad de datos son otras. En AmigoCloud tenemos clientes con petabytes de información... 

Esto es un cambio claro: las tecnologías que se necesitan para gestionar este volumen de información son totalmente distintas a las usadas hasta ahora

El segundo cambio es que lo que era SIG/GIS, todo lo que era la Location... era específico, eso ya no es así. Ahora el grupo de operaciones o de ventas… todo el mundo utiliza este tipo de datos y las integraciones entre todos los tipos de datos tienen que ser con tecnologías contemporáneas. 

Las integraciones de los datos geográficos con el resto de datos de una empresa se realizarán con tecnologías contemporáneas

Por ejemplo en Argentina, donde estoy ahora, la agricultura de precisión utiliza mapas, imágenes de satélite se hacen análisis, pero todo combinado con otras cosas, con drones, cámaras térmicas para las plagas, se usan modelos de inteligencia artificial para categorizar las enfermedades de las plantas, etc. Esto no es solo SIG, entra lo geoespacial pero es mucho más. Eso de «yo hago SIG» ya no va a ser así, es SIG o localización pero combinado con otras tecnologías

¿Algo que quieras añadir?

Para nosotros es importante destacar que hemos logrado todo esto con cero marketing. Lo bonito es que los clientes han venido a nosotros, clientes grandes, pequeños. Para quien lea esta entrevista, si tiene interés en probar AmigoCollect o AmigoPlatform, o quiere hablar de problemas con índole espacial que estén teniendo, que se acerquen a nosotros, siempre estamos interesados en hablar con gente.